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La première comparaison d’un génome néandertalien avec celui de cinq hommes actuels montre que les deux populations se sont mélangées par le passé. Une découverte qui contredit les résultats précédents, et éclaire le scénario de nos origines… Tout en identifiant certains gènes qui auraient permis à Homo sapiens de survivre.

La conclusion est double : Neandertal a bien contribué au patrimoine génétique de l’espèce humaine actuelle, contrairement à ce qui était admis jusqu’à présent. Le scénario de cette rencontre est également dévoilé par les gènes : le métissage a dû se dérouler après la sortie d’Afrique des premiers Homo sapiens puisque les deux Africains contemporains, descendants de sapiens n’ayant pas migré, ne portent pas de fragments néandertaliens dans leurs gènes.

Un métissage qui se serait déroulé entre 50 000 et 100 000 ans au Proche-Orient, passage obligé des premiers hommes modernes lors de leur sortie d’Afrique. Les fouilles réalisées dans cette région ont en effet montré que Néandertaliens et Sapiens y ont co-habité durant cette période… au point d’y avoir échangé des partenaires ?

Un travail récent (Caramelli et al., 2003), respectant scrupuleusement les conditions d’analyse draconiennes désormais imposées pour ces études portant sur l’ADN ancien, a isolé et analysé des séquences de Néandertaliens et d’Hommes fossiles anatomiquement modernes de même âge ou quasiment, et les a comparés à des séquences actuelles.

Si les séquences d’Hommes fossiles anatomiquement modernes se sont révélées très semblables à celles des populations actuelles, celles des Néandertaliens, pourtant de même âge, s’en distinguent nettement. Autrement dit, bien que d’âge très voisin, les Hommes anatomiquement modernes et les Néandertaliens séquencés paraissent génétiquement distincts, ce qui accrédite encore l’hypothèse de deux espèces différentes, Homo sapiens et Homo neandertalensis : même si ces deux populations étaient interfécondes, ces résultats suggèrent qu’elles ne se seraient pas croisées.

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