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image prise par le satellite Envisat montre un chapelet de volcans grêlant le paysage de la Tanzanie dans la vallée du Grand Rift en Afrique de l’Est. Parmi ces volcans, on notera le très reconnaissable Ol Doinyo Lengai, la « Montagne des dieux ».

Le Gelai (2 942 m) est visible en haut de l’image et le Kitumbeine (1 770 m) est situé au Sud-Est du Gelai. Les deux volcans sont considérés comme éteints. Ils ne sont pas entrés en éruption depuis au moins 10 000 ans et aucune nouvelle activité n’est à redouter.

Ces volcans font partie du Massif du Ngorongoro (en anglais « Crater Highlands »), qui s’étend le long de la branche orientale de la vallée du Grand Rift Africain en Tanzanie. Situé à l’intersection des plaques tectoniques africaine et somalie, le Massif du Ngorongoro s’élève du fond de la vallée du Rift pour former une chaîne de montagnes et de volcans luxuriante.

Le nuage de cendres volcaniques crachées par le volcan Eyjafjöll en Islande a provoqué une paralysie aérienne sans précédent, du jamais vu depuis les attentats de New York en septembre 2001. Si plusieurs aéroports ont été fermés en Europe du Nord, c’est que les autorités de l’aviation civile connaissent bien les risques liés aux nuages de poussières volcaniques pour les avions de ligne.

Il s’agit de particules riches en silice de moins de deux millimètres, aux arêtes tranchantes, qui s’élèvent très haut dans la troposphère et peuvent même atteindre la stratosphère, au-delà de 12 km d’altitude. Sur un avion, ces poussières ont un effet abrasif, comme du sable, ce qui érode le fuselage et les ailes et rend le pare-brise opaque.

Elles peuvent également provoquer un arrêt des réacteurs. Lorsque le mélange de cendres, de particules basaltiques et de vapeur d’eau est aspiré par la soufflante du réacteur, il se retrouve dans le compresseur puis dans la chambre de combustion ou il est chauffé à environ 900°C. Il peut se produire le phénomène suivant: les particules fondent puis se refroidissent au contact de la turbine. Sur les ailettes se forment une pâte vitrifiée de quelques millimètres qui bouchent la sortie de l’air. Un système de sécurité, destiné à éviter une trop forte pression dans le compresseur, fait caler le moteur. L’avion n’a plus de réacteurs.


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